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Editorial: Investigación cualitativa en atención primaria de salud: Situación actual, aportaciones y algunos retos

Investigación en Atención Primaria de Salud

La investigación en Atención Primaria de Salud (APS) es imprescindible para generar conocimientos que contribuyan a una atención a las personas eficiente y de calidad, mejorar la docencia y la formación académica y continuada de los profesionales y su satisfacción, así como para conseguir un mayor reconocimiento científico, docente y social de los profesionales que trabajan en éste ámbito1. Diversos autores afirman que la práctica clínica, la investigación, la gestión y la docencia forman un conjunto que define el trabajo de calidad 2-4.

La APS ofrece claras oportunidades para una investigación orientada a la acción, la mejora y el avance de la atención sanitaria. No obstante, la presencia de la investigación en la APS, permanece en unos niveles insuficientes e inaceptablemente bajos5, muy lejos de lo que cabría esperar en función de su importancia en el conjunto del Sistema Sanitario, a nivel nacional6-8. Aun así, merece la pena destacar el aumento en número y la calidad de los trabajos publicados, la mayor presencia de grupos de investigación, de estudios multicéntricos así como una mayor accesibilidad a las fuentes de financiación2.

Dadas las características esenciales y propias de la APS, la investigación en este ámbito se nutre de diversas disciplinas, provenientes de las ciencias de la salud y de las sociales, y utiliza una gama muy diversa y adaptable de metodologías9. La publicación de la Agenda de Investigación para Medicina General/Medicina de Familia y Atención Primaria en Europa1, muestra claramente este aspecto. Esta agenda, cuyo objetivo es promover la investigación en el ámbito de la APS, supone una aportación de gran interés dado que detalla los campos de nuestro quehacer diario, en los que es más necesaria la producción de conocimiento1;10-14. La tabla 1 muestra las competencias de la atención primaria según la definición europea, la definición de la competencia a investigar y la metodología recomendada para cada uno de ellos. Respecto a la metodología de investigación recomendada, se puede observar su diversidad en todos los dominios y la inclusión de la metodología cualitativa en todos ellos.

A pesar de ello, si se revisa la bibliografía citada en ésta agenda, sobre cada uno de los diferentes dominios, se puede observar un bajo porcentaje de estudios cualitativos citados sobre estas dimensiones e incluso su ausencia en algunas de ellas, tal como muestra la figura 1.

Investigación cualitativa en Atención Primaria de Salud: Situación actual, aplicabilidad y algunos retos

La investigación cualitativa, realizada de forma rigurosa, es fundamental para la APS, dado que ésta necesita investigar muchos aspectos contextuales de su propia práctica que escapan a las medidas numéricas y aplicar las aportaciones de las ciencias sociales al estudio del lado humano del proceso salud-enfermedad. A pesar de ello, durante mucho tiempo, en todas las áreas de la salud y también en la APS, se ha dado más valor a la investigación cuantitativa, centrada mayoritariamente en determinar las relaciones causales, medir fenómenos o predecirlos.

Mientras que la presencia de la investigación cualitativa ha sido casi anecdótica6, a partir la década de los 90, ha crecido la importancia concedida a la investigación cualitativa con una clara tendencia al incremento de publicaciones, tanto en el estado español como a nivel internacional15-20. Para documentar este aspecto, March et al19, revisaron los estudios cualitativos publicados MEDLINE, Índice Médico Español, Psycoinfo y CUIDEN entre 1991 y 2001, identificando 130 artículos, 24 publicados entre 1991 y 1995, y 95 entre 1996 y 2000.

En el estado español, otros autores han revisado los trabajos cualitativos publicados en revistas nacionales. En 2000, Amezcua et al revisaron la producción científica la base de datos CUIDEN1 (Fundación Index, Granada), para conocer las motivaciones de los investigadores para utilizar métodos y técnicas cualitativas, así como sus ámbitos de aplicación preferente en el campo de la salud. En total se identificaron 219 artículos, lo que supone un 1,2 % de la producción analizada (17.743 registros). Este estudio, que puso de manifiesto algunas necesidades para el desarrollo de la metodología cualitativa, concluyó que existe una relación directa entre las estrategias de humanización de la atención sanitaria y la utilización de metodologías cualitativas, y la esperanza de que éstas se generalicen en la medida en que el cuidado del paciente se aborde desde una perspectiva más holística.

Mira et al, revisaron las técnicas de investigación cualitativa utilizadas en los trabajos realizados en el estado español, entre 1997 y 2002, publicados en el Índice Médico Español, con los descriptores: métodos cualitativos e investigación cualitativa. También revisaron las revistas: Atención Primaria, Gaceta Sanitaria y la Revista de Calidad Asistencial, en las que aparecen frecuentemente investigaciones realizadas con metodología cualitativa20. Las temáticas más estudiadas son: la recogida de información (18%), el conocimiento de las opiniones o las experiencias de pacientes atendidos en el sistema sanitario (15%) y las de diferentes profesionales (21%), la identificación de elementos de mejora de instrumentos en uso (p. ej., protocolos, historias clínicas) o el acopio de ideas para construir otros nuevos (12%), sugerencias para mejorar la calidad asistencial (21%), la evaluación de determinados programas de formación y procedimientos o metodologías de trabajo (12%). El estudio confirma el aumento del número de publicaciones de investigación cualitativa, principalmente en APS y en salud pública y corrobora las oportunidades de ésta metodología en la generación de conocimiento sobre la salud. Tal como comenta Calderón, esta interesante revisión, pone de manifiesto una serie de inquietudes y reflexiones a propósito de la situación de la metodología cualitativa en la investigación sanitaria15.

Por otra parte, entre 1999 y 2000, algunas de las revistas como Atención Primaria, dedicaron espacios exclusivos para este tipo de publicaciones21-28.

Entre los estudios cualitativos publicados a nivel nacional, también merece la pena destacar el número monográfico editado en 2002 por la Revista Española de Salud Pública, que continua siendo un referente, dedicado tanto a trabajos que describen la importancia de esta metodología, como a artículos originales cuya metodología principal es cualitativa29.

Por otra parte, la revista Gaceta Sanitaria, divulga estudios cualitativos desde 1994 y en el año 2004, publicó una nota editorial reconociendo explícitamente el papel de la investigación cualitativa en las ciencias de la salud e incluyó las "Normas para los autores" que deseen enviar trabajos originales a la citada revista.

En 1995, la revista BMJ publicó una serie de artículos en los que, además de presentar la lógica, enfoque y utilidad de las técnicas de investigación cualitativa, se describían las técnicas más utilizadas30-36. Más tarde, en 2001 y 2008, esa misma revista volvió a publicar diversos artículos divulgativos sobre esta metodología37-46.

El estudio publicado recientemente por Paley et al47 muestra la evolución del porcentaje de estudios cualitativos publicados en British Medical Journal entre 1994 y 2010, identificados a partir del término "qualitative" (confirmando que se trata de un estudio cualitativo), sobre el total de artículos publicados como investigación (excluyendo editoriales, comentarios, cartas, correcciones...). Se puede observar un incremento desde el 0% en 1994 al 8% en 2002, con cierta variabilidad interanual47.

Thomas et al48 realizaron una revisión manual de tres revistas anglosajonas, que incluyen secciones dedicadas a la investigación en atención primaria (BMJ, British Journal of General Practice y Family Practice), con el objetivo de analizar el contenido y la calidad metodológica de las investigaciones publicadas en estas revistas. Entre los 1043 artículos originales o revisiones publicados en cinco años (entre 1991 y 1996), se identificaron 315 estudios cualitativos, es decir un 30,2% del total de su producción. Éste porcentaje resulta llamativo a la luz de los datos presentados anteriormente. Una posible explicación de los mismos es la variabilidad y la falta de estandarización de las estrategias de búsqueda de la bibliografía utilizadas por otros autores. Seria interesante repetir esta revisión para analizar la situación actual de la investigación cualitativa en estas revistas, si bien también se podrían incluir otras como Patient Education and Counselling o Health Expectations, entre otras.

Para finalizar este apartado, con el objetivo de disponer de una mínima información comparativa, hemos aplicado una de las estrategias de búsqueda propuesta por Wong et al49, para analizar la investigación cualitativa realizada en AP tanto a nivel Nacional como Internacional. Mediante esta estrategia se ha identificado el total de citas publicadas en el periodo comprendido entre los años 2001 y 2010 e indizadas en PubMED, excluyendo las cartas, noticias y editoriales. Se ha observado que del total de publicaciones originales a nivel Nacional un 12,9% (164 citas) correspondían a investigación cualitativa, mientras que a nivel internacional eran un 14,98% (4562 citas), tal como muestra la tabla 2.

Al analizar la variabilidad interanual de los diez últimos años, se puede observar cierta estabilidad en el porcentaje anual de publicaciones (figuras 2 y 3).

Al utilizar una estrategia de búsqueda utilizando los términos siguientes como lenguaje controlado (MeSH): "qualitative research" [MH] OR "Interviews as Topic" [MH] OR focus groups [MH], en el mismo periodo (los últimos 10 años), se obtiene un menor porcentaje de artículos cualitativos originales, tanto a nivel nacional como internacional (2,8% y 6,2% respectivamente).

La búsqueda de los artículos originales publicados en la revista Atención Primaria, mediante los términos: "experience" OR "interview" OR "qualitative", utilizados como lenguaje libre identifica 369 artículos, mientras que la búsqueda utilizando los mismos términos con lenguaje controlado identifica 88 artículos originales.

La tabla 3 muestra la clasificación temática de 41 artículos originales publicados en la revista Atención Primaria, elaborada por las autoras a partir de la revisión del título y el resumen.

Razones para el desarrollo de la investigación cualitativa en atención primaria: Ámbitos de aplicación y algunos retos.

La investigación cualitativa se ha desarrollado en nuestro ámbito por su importancia y su utilidad para conocer las dimensiones humanas, para entender e interpretar las conductas, dudas, actitudes, valores, expectativas, las interacciones entre personas, el impacto del sufrimiento y la enfermedad en las mismas, los factores económicos, sociales, culturales y políticos que influyen en la salud y la enfermedad, las experiencias de los pacientes con los servicios sanitarios, la adecuación de los mismos y el contexto social que contribuye a explicar el fenómeno de interés. Además la investigación cualitativa permite dar voz a los pacientes en el proceso de toma de decisiones y conocer sus preferencias y prioridades. También es especialmente útil para plantear marcos teóricos, generar hipótesis, para dar sentido a cuestiones emergentes o muy complejas y para comprender la complejidad, el dinamismo y la pluridimensionalidad.

La investigación cualitativa resulta imprescindible para estudiar algunos aspectos que no podrían ser investigados con otras metodologías51;52. Si bien persiste cierto escepticismo entre algunos profesionales, en un foro en Internet realizado el año 1997, Sackett argumentaba: "…la investigación cualitativa puede ser el único método adecuado para responder de manera válida y útil determinadas preguntas. Esto es congruente con la filosofía de la Medicina Basada en la Evidencia"53.

Según la Agenda de Investigación para Medicina General / Medicina de Familia y Atención Primaria en Europa, citada anteriormente, los estudios cualitativos son importantes para evaluar las perspectivas, vivencias, percepciones, expectativas y las preferencias de los médicos o los pacientes, para abordar la complejidad, para explorar cuáles son los resultados sanitarios relevantes, y como un primer paso para elaborar instrumentos de medición.

Popay, analiza la relación entre el paradigma cualitativo y cuantitativo y resume de forma brillante las aportaciones de la investigación cualitativa desde dos modelos. Desde la perspectiva del modelo complementario o de intensificación (los resultados de la investigación cualitativa enriquecen los resultados obtenidos mediante investigación cuantitativa), sugiere diversos roles para la investigación cualitativa: generar hipótesis que se podrán probar mediante investigación cuantitativa, identificar variables susceptibles de ser medidas para un problema poco estudiado, poco conocido, ayudar a construir medidas más sofisticadas de fenómenos sociales y explicar resultados sorprendentes o inesperados obtenidos mediante una aproximación cuantitativa. Desde el modelo diferenciado o epistemológico, según el cual la investigación cualitativa realiza una contribución única y propia a las ciencias de la salud, propone las siguientes aplicaciones de la investigación cualitativa: Estudiar aspectos que otras aproximaciones no pueden analizar (problemas que implican significados creados por las personas, los grupos o la comunidad; o con importante carga subjetiva para las personas); mejorar y ampliar el conocimiento al profundizar en aspectos conceptuales y teóricos; profundiza sobre percepciones y comportamientos en salud-riesgos-enfermedad, cambiar el equilibrio de poder entre los investigadores y el objeto de investigación, y por último, conocer el mundo social mediante métodos diferentes a los utilizados por la epidemiología tradicional54;55.

A modo de ejemplo, en el monográfico de investigación cualitativa, publicado en 2002 por la Revista Española de Salud Pública, citado anteriormente, Bilbao et al56, presentan diez aportaciones de esta metodología en una auditoria de comunicación interna en atención primaria: conocer el vocabulario de la población de estudio; revelar la percepción de los sujetos de estudio sobre la comunicación interna (qué piensan, cómo estructuran sus ideas, actitudes y opiniones, la cobertura correcta de la información; conocer la percepción del personal administrativo sobre el funcionamiento de la comunicación interna; captar las actitudes y sentimientos generados por diversos aspectos de la comunicación interna; comprobar el interés por desarrollar vías de comunicación informales; dotar de sentido a la información surgida del análisis cuantitativo; captar la valoración de los diferentes canales de comunicación; descripción de las preferencias respecto al correo electrónico como canal de comunicación; poner de relieve la frustración por la incapacidad de contacto con la gerencia y finalmente recoger las ideas y sugerencias de los profesionales.

Algunos retos de la investigación cualitativa

La investigación cualitativa ha avanzado en la profundización, enriquecimiento y extensión de los presupuestos, mayor formalización de los métodos, estrategias, tradiciones y técnicas. No obstante, sus retos actuales no sólo tienen que ver con su comparativamente reducida producción, sino además, y sobre todo, con la gran variabilidad en su calidad57.

Una revisión sistemática realizada por Hoddinott58 con el objetivo de analizar los estudios cualitativos publicados en atención primaria y su calidad metodológica, concluye que se observa frecuentemente la ausencia de detalles contextuales importantes sobre la metodología, la relación entre investigadores e investigados, sobre el contexto, sobre la estrategia de reclutamiento y también sobre cómo se explicó la investigación a los participantes. Sin la descripción rigurosa de la metodología, resulta difícil la lectura crítica de los mismos.

Jaye18 distingue dos formas de desarrollar la investigación cualitativa en atención primaria: en primer lugar recurrir a la investigación cualitativa como la mejor forma de alcanzar unos objetivos concretos, de manera utilitaria y centrada en las técnicas, y en segundo lugar, diseñar una investigación cualitativa con un compromiso en profundidad con las bases filosóficas y los paradigmas de esta metodología. Según Jaye, la segunda opción significa una forma creativa e innovadora de realizar la investigación, en consonancia con las características propias de la atención primaria y refuerza validez de los resultados obtenidos.

La investigación cualitativa no es únicamente un conjunto de técnicas para generar información (grupo focal, entrevista...etc), tampoco es una metodología que se puede utilizar cuando se tienen conocimientos escasos en estadística, ni es una investigación basada en un número pequeño de casos y que no puede ser abordada con métodos cuantitativos por un insuficiente tamaño de muestra55.

La investigación cualitativa presupone el carácter inevitablemente subjetivo de la apreciación de la realidad y reconoce la subjetividad de los investigadores como parte constitutiva de su proceso investigador. Ello implica que las ideologías, las identidades, los juicios y prejuicios, y todos los elementos de la cultura, impregnan los propósitos, el problema, el objeto de estudio, los métodos e instrumentos. Forman parte incluso de la selección de los recursos y los mecanismos empleados para hacer la presentación y divulgación de los resultados e interpretaciones del estudio.

Es importante mejorar la calidad metodológica de los proyectos y el proceso de evaluación de los mismos para que los estudios diseñados con esta metodología puedan competir, con los proyectos diseñados con otras metodologías, en convocatorias nacionales e internacionales, con igualdad de oportunidades. Este proceso de mejora implica la clarificación de las reglas del juego existentes, en las que los originales basados en métodos cualitativos tengan cabida en diferentes revistas de factor de impacto como Gaceta Sanitaria anunció públicamente en una editorial publicado el 200459.

También es imprescindible tener en cuenta que en la investigación cualitativa, la reflexividad es un proceso esencial, que comienza cuando el propio investigador identifica las preconcepciones sobre el fenómeno de estudio60. La reflexividad es el concepto que hace referencia a un proceso de cuestionamiento permanente y cuidadoso sobre lo que acontece que permite recoger e introducir lo inesperado en el análisis de lo que ocurre e implica una actitud de aceptar la incertidumbre y estar dispuesto al cambio61.

El objetivo de este monográfico es, sencillamente, aportar una reflexión sobre diversos aspectos teóricos y prácticos de la investigación cualitativa en la Atención Primaria. Nos gustaría interesar tanto los profesionales que llevan años de práctica como los todavía están en periodo de formación y animarles a conocer y utilizar esta metodología cuando las preguntas de investigación lo requieran.

Celebramos la propuesta de los editores de la RCEAP, ya que significa una oportunidad para presentar a los lectores algunos aspectos novedosos de la investigación cualitativa. En éste monográfico se abordarán los siguientes temas:

  • Enriqueta Pujol-Ribera, Anna Berenguera y Mònica Monteagudo explican cómo realizar la búsqueda bibliográfica de estudios cualitativos en las bases de datos más accesibles para los profesionales de APS. Apuntan algunos retos y proponen estrategias para optimizar estas búsquedas.
  • En el ámbito de APS, es fundamental contemplar la complementariedad de metodologías de investigación. Esta complementariedad es coherente con la visión holística de la persona y el enfoque biopsicosocial de la APS. Maria José Fernández de Sanmamed expone cómo utilizar la complementariedad de metodologías en función de su adecuación al fenómeno que pretendemos conocer. Además nos introduce en la ciencia, todavía muy emergente, de recapitular la evidencia cualitativa.
  • Dolors Rodríguez, Mariona Pons-Vigués y Sílvia Saura reflexionan sobre la importancia de lo narrativo en la práctica asistencial y en la investigación. Analizan las similitudes y diferencias entre las entrevistas que realizan los profesionales de atención primaria en el ámbito asistencial y las entrevistas en el contexto de la investigación cualitativa, así como, sus fortalezas y limitaciones
  • Carlos Calderón, aporta una aproximación resumida a la reflexividad, un concepto amplio y de desarrollo plural, que tiene un papel fundamental en la investigación cualitativa y en la práctica. La reflexividad y su ejercicio trascienden los límites de cualquier disciplina, pero tiene un papel explícito en la investigación cualitativa.
  • Núria Codern, Margarida Pla, Àngels Cardona y Ramon Crespos explican las contribuciones de una investigación cualitativa de perspectiva etnometodológica al análisis de la entrevista motivacional en APS. Éste estudio se ha realizado en el marco de un ensayo clínico que analiza una Intervención Sistemática sobre el tabaquismo en Atención Primaria de Salud (ISTAPS) y se propone obtener conclusiones sobre cómo se organiza la conversación, en el contexto de la consulta de atención primaria, cuando el profesional realiza la entrevista motivacional.
  • Por último, en algunas cuestiones pendientes, Vinita Mathani-Chugani, Ángeles Axpe-Caballero, Anna Berenguera y Emilio J. Sanz, presentan las consideraciones metodológicas y conceptuales del paradigma cualitativo y los procedimientos de rigor y calidad para evaluar los diseños realizados metodología cualitativa. Destacan la necesidad de conocer estos criterios para evaluar los proyectos presentados a convocatorias competitivas, para no terminar "midiendo el peso en litros y con una jarra".

Os invitamos cordialmente a que leáis con atención este monográfico. Lo hemos trabajado un equipo interdisciplinar interesado en difundir y promover la investigación cualitativa en Atención Primaria.

Agradecimientos

Queremos agradecer a Carlos Martín, Concepción Violan, Elena Serrano y Edurne Zabaleta, compañeras del IDIAP Jordi Gol, su apoyo, sus sugerencias y sus preguntas durante el proceso de escritura y revisión de esta editorial.

Finalmente, a todos los autores/ras muchas gracias. Ha sido un placer aprender de y con vosotros/as.

 

 

 

 

1. Hummers-Pradier E, Beyer M, Chevallier P, Eilat-Tsanani S, Lionis C, Peremans L et al. The Research Agenda for General Practice/Family Medicine and Primary Health Care in Europe. Part 1. Background and methodology. Eur J Gen Pract. 2009; 15(4):243-250.

2. López-de-Castro FL, Rodriguez OF, Chozas ME, Hidalgo ER, Lazaro GA. [Research in primary care: 1994-2003]. Aten Primaria. 2005; 36(8):415-421.

3. Pedrera C, V, Gil G, V, Orozco BD. [Research and teaching units supporting primary care management]. Aten Primaria. 2003; 32(6):361-365.

4. Howie JGR. Research in General Practice. 2ª ed. Londres: Chapman & Hall, 1989.

5. Fernandez-Fernandez I. [Research in primary care?]. Aten Primaria. 2003; 31(5):281-284.

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